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Weitek公司曾是家知名的芯片设计业者,该公司最初专注在多种商用微处理器(CPU)的浮点运算单元(FPU)设计,而在1980年初期至中期Weitek公司为平行处理式的超级电脑提供多种高阶运算设计。到了1990年初期由于多数的CPU已内建FPU,且基本上FPU功效为免费奉送,这迫使Weitek公司进行一连串的尝试,尝试跨进一般用途性的CPU及GPU的市场领域。此后到1995年Weitek近乎停止营运,随后在1996年由洛克威尔国际(Rockwell International[1])的半导体系统部门[2]所收购,并快速从市场上消失。

Weitek公司于1981年在硅谷圣荷西(San Jose)成立,是由三位自Intel公司离职的台湾工程师:Chi-Shin Wang、Edmund Sun及Godfrey Fong(总裁兼执行长)所共创,初期资金100万美元,之后第二次募资另获得300万美元。起初Weitek公司为多款电脑系统开发数学用途的协处理器(即:浮点运算器),例如设计与摩托罗拉68000处理器搭配的Weitek 1064;设计与Intel 80286处理器搭配的Weitek 1067;设计与Intel 80386处理器搭配的Weitek 1167,尤其当时Intel在80387浮点运算器的研发大幅落后时,购买i386系统的用户必须另行购置、装配Intel以外业者的80387相容运算器,Weitek即是选项之一,其他也可选用Cyrix公司(1996年由国家半导体(National Semiconductor)或C&T公司(Chips and Technologies,1997年由Intel公司收并)的387相容运算器。在Weitek 1167后,同样的80387运算器接座还可以升级换用Weitek 2167、3167或4167(1992年)等协处理器。

另外Weitek公司也为MIPS架构设计了搭配的浮点运算器,即是Weitek XL产品线,类似的还有为INMOSTransputers电脑设计T系列Hypercube的浮点运算系统(1986年)、为NS公司的NS32032电脑设计Encore Multimax的浮点运算系统(1986年),以及为Thinking Machines公司的CM-2电脑设计Weitek 2048的浮点运算系统。值得注意的是,Weitek公司的浮点运算器/系统之所以能有高速强效表现,原因在于Weitek仅针对单精度(single precision)的浮点运算进行专精、最佳化设计。

随着超级电脑需求订单的增加,Weitek公司逐渐发现他们在芯片制造上有所弱势,与其他不具晶圆厂业者一样,在芯片的投产时间、良率成本、供量供价等表现上难以掌握,因此也无法给购买芯片的客户更确切的交货承诺。同时Weitek公司在设计上所采行的制程技术也逐渐地过时、老旧。此问题促使Weitek公司与惠普公司(HP)合作以寻求芯片产制上的强化、改善。合作中Weitek公司可以使用HP公司的新晶圆厂来研制芯片,不过事后证明这项合作对双方都无益,经过此次合作后HP公司开放其晶圆厂,任何芯片设计业者都能与HP的晶圆厂合作,不再独厚Weitek公司。在Weitek与HP合作期间,Weitek的设计技术也用在HP当时最新的PA-RISC运算架构上,HP运用Weitek的技术在其自有的RISC 8200处理器(也称:PA-8200处理器)中,此外这颗处理器也用在嵌入式系统范畴,譬如用于激光打印机内。

到了1980年代后期,Weitek看到了一个市场新机会,开始设计起显示内存(Frame Buffer)芯片,并用于升阳电脑(Sun Microsystem的工作站内。此后至1990年前期,Weitek公司推出了SPARC POWER µP处理器,名称中的“µP”原意是“Microprocessor,微处理器”,不过与POWER一字搭配后也有“运算性能提升:POWER UP”的意味。

SPARC POWER µP处理器(编号WTL 8601)在引脚配置上相容于Sun工作站原有机内的SPARC处理器,倘若将原有的SPARC处理器移出并换装入SPARC POWER µP处理器,如此可让Sun的SPARCstation 2工作站(运作时脉40MHz)或IPX工作站在整体运算性能上获得约50%的提升。

之后新款的SPARC POWER µP处理器:WTL 8701采行了倍频技术(Clock doubling),处理器内的运作频率是系统电路运作频率的两倍快,如此可让工作站的整体性能获得约50%—60%的提升,此种倍频技术能够使系统电路的设计保持不变而获得整体性的性能强化,今日几乎所有的处理器都学仿及采行此种技术。

有了显示内存历练后的Weitek公司也将其相关经验用在1990年代初的PC市场上,对此Weitek公司推出了一系列的高级视频图形阵列(SVGA)多媒体芯片组,此称为“POWER”系统。

POWER系统芯片组是由二颗芯片所组成,其中一颗负责视频图像绘制运算,称为P9000,另一颗负责视频图像输出,称为VideoPower 5x86。POWER系列获得许多协力业者(3rd Party)的采用,并用其来制做VESA Local Bus接口的显卡。

接在P9000之后的是P9001,P9001改换成PCI接口(1994年后逐渐普及盛行)。P9001获得Diamond Multimedia公司Orchid科技公司的显卡皆有采用过Wietek公司的视频芯片组,尤其是用在Diamond多媒体公司的知名显卡系列:Viper(毒蛇)上。

Weitek公司在视频芯片组领域的最后一代产品是P9100,P9100是将过往的Weitek P9001芯片与Weitek 5286芯片两者集成为一的单芯片,P9100在Intel 80486系统的前期市场中相当成功,不过到了1990年代中期后,由于多家视频芯片的新业者相继跨入市场,如S3凌云科技(Cirrus Logic)等,使Weitek的高价位视频芯片(芯片组)逐渐不受青睐。

Weitek公司的产品向来以高效、高价为取向,不过为了营运求存也不得不致力于低阶市场,Weitek再一次(也是最后一次)尝试进入低阶市场的是1995年6月5日所发表的W464芯片组[3](针对Intel 80486系统)及W564芯片组(针对Intel Pentium系统),W464/W564芯片组的特点即是直接取用部分的系统主内存作为显示内存[4],如此可让电脑的整体系统成本进一步降低,今日的集成型芯片组IGP)几乎都学仿与使用此种架构技术。

然而也因为当时的Rockwell公司需要集成型芯片组的相关技术,致使此后于1996年12月12日对Weitek公司进行收购。

注释

  1. 今日已分立并改称成ArvinMeritor公司
  2. 今日已分立并改称成:科胜讯公司(Conexant)
  3. 严格而论当称为核心逻辑(Core Logic)芯片组。
  4. 此种技术设计也称为一体性内存架构(UMA, Unified Memory Architecture)

—— 本文转载自维基百科

http://zh.wikipedia.org/zh-cn/Weitek